Dien Bien Phu

Dernier ajout : 8 mai 2014.

4 May 2014 Last updated at 23:35 GMT

Dien Bien Phu : Did the US offer France an A-bomb ?

Sixty years ago this week, French troops were defeated by Vietnamese forces at Dien Bien Phu. As historian Julian Jackson explains, it was a turning point in the history of both nations, and in the Cold War – and a battle where some in the US appear to have contemplated the use of nuclear weapons.

"Would you like two atomic bombs ?" These are the words that a senior French diplomat remembered US Secretary of State John Foster Dulles asking the French Foreign Minister, Georges Bidault, in April 1954. The context of this extraordinary offer was the critical plight of the French army fighting the nationalist forces of Ho Chi Minh at Dien Bien Phu in the highlands of north-west Vietnam.

The battle of Dien Bien Phu is today overshadowed by the later involvement of the Americans in Vietnam in the 1960s. But for eight years between 1946 and 1954 the French had fought their own bloody war to hold on to their Empire in the Far East. After the seizure of power by the Communists in China in 1949, this colonial conflict had become a key battleground of the Cold War. The Chinese provided the Vietnamese with arms and supplies while most of the costs of the French war effort were borne by America. But it was French soldiers who were fighting and dying. By 1954, French forces in Indochina totalled over 55,000.

At the end of 1953, French commander in chief Gen Navarre had decided to set up a fortified garrison in the valley of Dien Bien Phu, in the highlands about 280 miles from the northern capital of Hanoi. The valley was surrounded by rings of forested hills and mountains. The position was defensible providing the French could hold on to the inner hills and keep their position supplied through the airstrip. What they underestimated was the capacity of the Vietnamese to amass artillery behind the hills. This equipment was transported by tens of thousands of labourers – many of them women and children – carrying material hundreds of miles through the jungle day and night. On 13 March the Vietnamese unleashed a massive barrage of artillery and within two days two of the surrounding hills had been taken, and the airstrip was no longer usable. The French defenders were now cut off and the noose tightened around them.

It was this critical situation which led the French to appeal in desperation for US help. The most hawkish on the American aide were Vice-President Richard Nixon, who had no political power, and Admiral Radford, Chair of the Joint Chiefs of Staff. Also quite hawkish was the US Secretary of State John Foster Dulles, who was obsessed by the crusade against Communism. More reserved was President Eisenhower who nonetheless gave a press conference in early April where he proclaimed the infamous "domino theory" about the possible spread of Communism from one country to another.

"You have a row of dominoes set up, you knock over the first one, and what will happen to the last one is the certainty that it will go over very quickly," he said. "So you could have a beginning of a disintegration that would have the most profound influences."

Saturday 3 April 1954 has gone down in American history as "the day we didn’t go to war". On that day Dulles met Congressional leaders who were adamant they would not support any military intervention unless Britain was also involved. Eisenhower sent a letter to the British Prime Minister Winston Churchill warning of the consequences for the West if Dien Bien Phu fell. It was around this time, at a meeting in Paris, that Dulles supposedly made his astonishing offer to the French of tactical nuclear weapons.
In fact, Dulles was never authorised to make such an offer and there is no hard evidence that he did so. It seems possible that in the febrile atmosphere of those days the panic-stricken French may simply have misunderstood him. Or his words may have got lost in translation.

"He didn’t really offer. He made a suggestion and asked a question. He uttered the two fatal words ’nuclear bomb’," Maurice Schumann, a former foreign minister, said before his death in 1998. "Bidault immediately reacted as if he didn’t take this offer seriously."

According to Professor Fred Logevall of Cornell University, Dulles "at least talked in very general terms about the possibility, what did the French think about potentially using two or three tactical nuclear weapons against these enemy positions".
Bidault declined, he says, "because he knew… that if this killed a lot of Viet Minh troops then it would also basically destroy the garrison itself".
In the end, there was no American intervention of any kind, as the British refused to go along with it.

The last weeks of the battle of Dien Bien Phu were atrociously gruelling. The ground turned to mud once the monsoon began, and men clung to craters and ditches in conditions reminiscent of the battle of Verdun in 1916. On 7 May 1954, after a 56-day siege, the French army surrendered. Overall on the French side there were 1,142 dead, 1,606 disappeared, 4,500 more or les badly wounded. Vietnamese casualties ran to 22,000.

In this year marked by two other major anniversaries – the centenary of the outbreak of World War One and the 70th anniversary of D-Day – we should not forget this other battle that took place 60 years ago. In the history of decolonisation it was the only time a professional European army was decisively defeated in a pitched battle. It marked the end of the French Empire in the Far East, and provided an inspiration to other anti-colonial fighters. It was no coincidence also that a few weeks later a violent rebellion broke out in French Algeria – the beginning of another bloody and traumatic war that was to last eight years. The French army held so desperately on to Algeria partly to redeem the honour it felt had been lost at Dien Bien Phu. So obsessed did the army become by this idea that in 1958 it backed a putsch against the government, which it believed was preparing what the generals condemned as a "diplomatic Dien Bien Phu". This putsch brought back to power Gen de Gaulle who set up the new presidential regime that exists in France today. So the ripples of Dien Bien Phu are still being felt.

A memorial in Dien Bien Phu commemorates the French soldiers who died there

It was also in 1954 that France began working on its own independent nuclear deterrent.
For the Vietnamese, however, Dien Bien Phu, was only the first round. The Americans, who had refused to become directly involved in 1954, were gradually sucked into war – the second Vietnam War – during the 1960s.



 Saigon : chrétiens et bouddhistes fêtent les vétérans de l’armée du Sud-Vietnam

28 avril 2014 : accueil des anciens combattants de l’armée du Sud-Vietnam dans le couvent des rédemptoristes à Saigon. Copyright : VRNs

« Malheur aux vaincus ! » Depuis la chute de Saigon, le 30 avril 1975, les blessés et mutilés de guerre appartenant au camp de l’ancienne République (2e) du Sud-Vietnam ont eu à subir cette cruelle et inhumaine loi de la guerre. Ils ont été ignorés, abandonnés et mis en marge de la société par le pouvoir en place.

L’an dernier, pour la première fois, une initiative privée, émanant de la communauté rédemptoriste de Saigon et de la pagode bouddhiste Liên Tri située dans cette même ville, avait rompu avec presque quarante ans de silence et d’oubli, et avait bravé d’éventuelles représailles officielles. De nombreux blessés et mutilés de guerre furent accueillis dans les locaux du monastère rédemptoriste à l’occasion d’une journée appelée « Journée de reconnaissance envers les blessés et mutilés de guerre de la République du Vietnam ».

Selon les organisateurs, l’objectif principal de cette manifestation était de « restituer leur dignité à toutes ces personnes ayant combattu pour la défense de leurs compatriotes et ayant sacrifié pour eux une partie d’eux-mêmes ». C’est là une réalité historique qui devrait être reconnue par tous, a souligné un membre du comité d’organisation, le P. Dinh Huu Thoai, quel que soit le jugement porté sur la deuxième guerre du Vietnam (1960-1975).

Le 28 avril 2014, pour la deuxième fois, une rencontre avec les blessés et mutilés de guerre a été organisée dans les mêmes locaux. L’affluence a été très importante... 422 de ces anciens combattants s’étaient inscrits pour cette « journée de la reconnaissance ». Cinquante d’entre eux n’ont pas pu venir, soit qu’ils en aient été empêchés par la police, soit qu’ils n’aient pu se déplacer. Les organisateurs ont pu s’acquitter sans trop de mal des charges financières occasionnées par cette rencontre, à savoir les frais de la réception et les cadeaux offerts à chacun des participants. Les dons reçus de divers bienfaiteurs, au total 587 300 000 dôngs (20 000 euros), ont largement couvert les dépenses qui se sont élevées à 450 millions de dôngs.
Commentant cet événement, le P. Dinh Huu Thoai a fait remarquer que les autorités n’étaient pas venues troubler la rencontre même si, par ailleurs, elles avaient empêché un certain nombre de blessés et mutilés de guerre de se rendre à cette manifestation. Selon lui, les autorités auraient dû encourager cette initiative car la réhabilitation des anciens combattants du Sud-Vietnam et leur retour au sein des forces vives du pays constituent un grand pas dans la politique de réconciliation nationale, préconisées aujourd’hui par le gouvernement vietnamien.

De nombreuses personnalités étaient venues participer à cette rencontre. Parmi elles se trouvait Nguyên Huu Câu, récemment libéré de prison après 37 ans de détention. Il avait provisoirement interrompu son traitement à l’hôpital pour venir chanter l’une de ses compositions devant ses anciens compagnons de combat.


07 mai 2014

 Qui se souvient de Diên Biên Phu ? - TRIBUNE de Jean-Luc Domenach*, Ceri

Dien Bien Phu

Il y a soixante ans, le 7 mai 1954, s’achevait au détriment de la France la terrible bataille de Diên Biên Phu. Elle concluait la première guerre d’Indochine en donnant la victoire à un mouvement national-communiste vietnamien en pleine ascension. Hanoï a décidé d’organiser de grandes cérémonies d’anniversaire, mais qui s’en souvient aujourd’hui ? Certainement pas l’Amérique, qui a oublié la longue guerre qu’elle perdit ensuite contre le Vietnam pour se consacrer désormais à une diplomatie beaucoup plus souple. Pas non plus la Chine, qui avait pourtant fourni à l’allié vietminh une aide militaire décisive, puis les plans de la bataille finale. Car ses relations avec le Vietnam sont désormais si mauvaises que celui-ci en est arrivé à inviter dans ses ports la flotte américaine…

*Jean-Luc Domenach est directeur de recherches au Ceri-Sciences Po. Crédit Photo : affiche du film de Pierre Schoendoerffer

La France, elle aussi, ignore ce soixantième anniversaire de Diên Biên Phu, et c’est dommage. Une raison de l’oubli réside dans l’empilement de médiocrités et de stupidités qui a provoqué la défaite de 1954, notamment (mais pas seulement) dans l’armée. Et pourtant, la trajectoire française au Vietnam comprend également le meilleur, même sur le plan militaire, et même à Diên Biên Phu.

Ensuite, la France est parvenue à maintenir avec Hanoï des relations correctes, voire désormais amicales. Outre la persévérance du Quai d’Orsay, la raison en est simple : pour nombre de Vietnamiens, la France a été et reste un modèle de civilisation.

C’est en effet que, pour le pire et le meilleur, le Vietnam a décidé de rester lui-même, c’est-à-dire indépendant : avant-hier contre le colonialisme français, hier contre l’impérialisme américain et aujourd’hui contre une Chine devenue la deuxième puissance du monde. En célébrant la bataille de Diên Biên Phu qu’il avait remportée en partie grâce à son puissant voisin, c’est à Pékin qu’il s’adresse pour l’avertir solennellement qu’il est prêt à défendre bec et ongles son indépendance.

Cette constance dans l’affirmation des valeurs nationalistes a de quoi impressionner, d’autant qu’elle jette une lumière très vive sur l’Asie contemporaine. On a certes raison de mettre en évidence les performances économiques successivement réalisées par le Japon, la Chine, l’Inde, la Corée, l’Indonésie et les autres pays de la région. Et l’on signale avec juste raison que ces performances font école dans d’autres pays, dont le Vietnam.

Mais l’on oublie trop souvent des vérités essentielles. Leurs progrès économiques, aussi favorisés qu’ils soient par la mondialisation, sont inspirés par des projets fondamentalement nationalistes. Ces pays se sont affirmés autrefois contre les grandes puissances occidentales, mais ils sont désormais tout aussi méfiants contre les trois grandes puissances de l’Asie : le Japon, bien sûr, mais aussi l’Inde et surtout la Chine.En célébrant le souvenir de Diên Biên Phu, le Vietnam rappelle qu’il veut avant tout demeurer indépendant.